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[크리스마스에는 과학을④] 루돌프 사슴? 순록? 루돌프의 오해와 진실

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[크리스마스에는 과학을④] 루돌프 사슴? 순록? 루돌프의 오해와 진실

2015.12.24 18:00
“루돌프 코가 밝으니♬ 썰매를 끌어주렴♪” 노래 속 루돌프의 오해와 진실은 - Pixabay 제공
“루돌프 코가 밝으니♬ 썰매를 끌어주렴♪”  - Pixabay 제공

“루돌프 사슴 코는♪ 매우 반짝이는 코♬” 어린이들이 가장 좋아하는 크리스마스 캐럴로 꼽히는 이 노래 속에는 몇 가지 오해와 진실이 담겨있다.

 

가사 첫 소절처럼 루돌프는 다양한 미디어에서 몸통에 흰 점이 예쁘게 들어간 ‘사슴’으로 둔갑하기 일쑤다. 엄연히 순록인데도 말이다. ‘사슴이나, 순록이나 그게 그거다’ 싶겠지만 꽃사슴은 사슴과의 ‘사슴아과(亞科)’에, 순록은 ‘노루아과’에 속한다. 영장류로 비교한다면 ‘사람아과’의 사람’과 ‘오랑우탄아과’의 ‘보르네오 오랑우탄’만큼이나 분류학적으로 서로 먼 사이다.

 

사슴아과와 노루아과는 신생대 제3기인 1100만 년 전에서 770만 년 전쯤 서로 분리됐다. 노루아과에 속한 루돌프는 ‘선녀와 나무꾼’ 이야기 속 사슴보다 한라산을 뛰노는 노루와 더 가까운 셈이다.

 

● 한밤중에 썰매를 끌 수 있는 것은 ‘코’ 아닌 ‘눈’ 덕분

 

코 끝이 빨간 순록 - 네덜란드 에라스무스대 제공
코 끝이 빨간 순록 - 네덜란드 에라스무스대 제공

“매우 반짝이는 코♬”와 달리 루돌프의 코가 스스로 빛을 내지 않는다는 사실은 잘 알려져 있다. 그럼에도 캐릭터나 그림을 통해 묘사되는 ‘빨간 코’의 루돌프에는 과학적인 근거가 있다.

 

캔 잉스 네덜란드 에라스무스대 교수팀은 루돌프의 코가 빨간 이유는 추위에 더 잘 견디도록 모세혈관이 집중돼 있기 때문이라는 연구 결과를 2012년 발표했다. 순록의 코에 있는 모세혈관은 사람보다 25% 더 밀집해 있어 혈액의 미소순환이 더 잘 일어난다는 것이다.

 

연구팀이 열화상 카메라로 순록을 촬영하자 실제로 코 부분이 빨갛게 열이 집중된 것으로 나타났다. 잉스 교수는 “루돌프는 빨간 코 덕분에 하늘을 나는 썰매를 끌면서 ‘극한의 추위’에 적응할 수 있었을 것”이라고 설명했다.

 

그렇다면 루돌프가 ‘밝은 코’ 없이도 한밤중에 썰매를 끌 수 있는 이유는 무엇일까. 이에 대한 해답은 ‘자외선’을 보는 눈에 있다. 2011년 글렌 제프리 영국 런던대 안과학연구소 교수팀은 순록의 눈이 어느 정도의 파장까지 볼 수 있는지 실험했다.

 

그 결과, 순록의 눈은 가시광선 영역 밖 자외선 영역의 파장까지 감지할 수 있는 것으로 나타났다. 연구팀은 밤이 6개월 동안 지속되는 북극의 환경에 적응해 순록이 진화한 것이라고 설명했다. 또 2013년에는 순록의 눈 안쪽에 있는 반사판의 단백질 구조가 겨울에 더 촘촘해져 빛을 잘 볼 수 있다는 사실도 밝혀냈다.

 

나다니엘 도미니 미국 다트머스대 교수는 어린이 과학 저널 ‘어린이를 위한 개척지(Frotiers for young minds)’ 21일자에 순록이 자외선 영역까지 일부 볼 수 있어 ‘안개 낀 성탄절 날’ 다른 순록들이 루돌프의 ‘빨간 코’를 따라 달릴 수 있다는 내용을 발표하기도 했다.

 

● 12월에 예쁜 뿔 있는 루돌프는 ‘암컷’일 가능성 높아

 

‘외톨이’였다가 ‘사랑받게 된’ 루돌프는 암컷일까 수컷일까. 수컷만 뿔이 나는 사슴과 달리, 순록은 암컷도 수컷보다 소박하긴 하지만 뿔이 난다. 뿔이 있다고 해서 루돌프가 수컷이라고 확신할 수 없는 이유다.

 

다행히 힌트는 있다. 다 자란 수컷 순록은 해마다 뿔 갈이를 하는 데 마침 12월이 뿔 갈이 시기라는 점이다. 루돌프가 다 큰 수컷이라면 크리스마스에 ‘민 머리’일 수밖에 없다. 다만 어린 수컷은 초봄에 뿔 갈이를 하므로 루돌프가 ‘소년’ 순록일 가능성은 있다.

 

이럴 경우 산타클로스는 해마다 썰매를 끌 순록을 어린 순록으로 교체해야 하는 부담이 있다. 결국 12월에도 예쁜 뿔을 가지고 썰매를 끄는 순록들은 암컷일 가능성이 높다.

 

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