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[2015년 사라진 과학계 별들](17)에이즈 환자 목숨 구한 면역학자 ‘윌리엄 폴’

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[2015년 사라진 과학계 별들](17)에이즈 환자 목숨 구한 면역학자 ‘윌리엄 폴’

2016.01.07 07:00

연말마다 마지막 과학카페에서 필자는 ‘과학은 길고 인생은 짧다’라는 제목으로 그해 타계한 과학자들의 삶과 업적을 뒤돌아봤습니다.
 
2015년도 한 해도 여러 저명한 과학자들이 유명을 달리했습니다. 이번에도 이들을 기억하는 자리를 마련했습니다.
 
과거와 마찬가지로 과학저널 ‘네이처’와 ‘사이언스’에 부고가 실린 과학자들을 대상으로 했습니다. ‘네이처’에는 ‘부고(obituary)’, ‘사이언스’에는 ‘회고(retrospective)’라는 제목의 란에 주로 동료나 제자들이 글을 기고했는데 이를 바탕으로 했습니다.
 
올해 ‘네이처’에는 18건, ‘사이언스’에는 4건의 부고가 실렸습니다. 두 저널에서 함께 소개한 사람은 두 명입니다. 두 곳을 합치면 모두 20명이나 되네요. 이들을 사망한 순서에 따라 한 사람씩 소개합니다.

 
★윌리엄 폴(1936. 6.12 ~ 2015. 9.18) 수많은 에이즈 환자의 목숨을 구한 면역학자

 

윌리엄 폴 - Ronald Germain 제공
윌리엄 폴 - Ronald Germain 제공

지금도 여전히 후천성면역결핍증(에이즈.AIDS)는 무서운 질병이지만 에이즈가 처음 등장한 1980년대와 환자가 급증한 1990년대는 ‘20세기 흑사병’으로 불리는 공포의 대상이었다. 1990년대 에이즈 치료법 개발을 이끌어 에이즈를 일종의 만성질환으로 격하시키는데 큰 역할을 한 윌리엄 폴(William Paul)이 급성골수성백혈병으로 지난 9월 18일 뉴욕 맨해튼에서 사망했다.

 

1936년 뉴욕 브루클린에서 태어난 폴은 브루클린대를 거쳐 뉴욕주립대 다운스테이스의학센터에서 의학을 공부했다. 1962년 미 국립보건원(NIH) 산하 국립암센터에 들어가 화학요법 연구를 수행했다. 정량적 면역화학의 아버지로 불리는 마이클 하이델베르거의 에세이집을 우연히 읽고 감명을 받은 폴은 면역학을 연구하기로 결심하고 1964년 뉴욕대의 바루지 베나세라프 교수 실험실에 들어간다. 베나세라프는 항체 유전학 연구로 1980년 노벨생리의학상을 받게 된다.

 

1968년 베나세라프가 NIH 산하 국립알레르기전염병연구소(NIAID) 면역실험실 실장으로 자리를 옮기자 폴도 따라갔다. 그런데 2년 뒤 베나세라프는 하버드대로 가게 됐고 이때 폴을 자신의 후계자로 강력히 추천했다. 그 결과 불과 서른네 살인 폴이 실장이 됐다. 폴은 동료 모린 하워드와 함께 사이토카인인 인터류킨-4(IL-4)를 발견했다. 사이토카인은 면역계의 신호분자로 인터류킨-4는 기생충 감염에 대한 반응과 알레르기 증상에 관여하는 중요한 분자로 밝혀졌다.

 

한편 1980년대 에이즈가 창궐하면서 보건위기에 빠진 미국 정부는 1994년 NIH 산하에 에이즈연구사무국을 만들고 폴을 초대 국장으로 임명했다. 폴은 전문가들과 머리를 맞대고 최선의 치료법을 찾았고 그 결과 강력한 항레트로바이러스요법이 확립돼 에이즈 환자 수백만 명의 목숨을 구했다.

 

79세의 나이에도 45년째 면역실험실 실장으로 왕성히 활동하며 지난 9월 8일 일반인을 위한 교양과학서 ‘Immunity(면역)’도 출간했지만, 열흘 뒤 그 자신 면역세포의 암으로 사망했으니 인생의 아이러니가 아닐 수 없다.

 

※ 필자소개

서울대 화학과와 동대학원을 졸업했다. LG생활건강연구소에서 연구원으로 근무했으며, 2000년부터 2012년까지 동아사이언스에서 기자로 일했다. 2012년 9월부터 프리랜서 작가로 지내고 있다. 지은 책으로 『강석기의 과학카페』(1~4권, 2012~2015),『늑대는 어떻게 개가 되었나』(2014)가 있고, 옮긴 책으로 『반물질』(2013), 『가슴이야기』(2014)가 있다.

 

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