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Pt와 Au, 그리고 Ag

2016.04.21 22:00
[김주황의 이공계 언어 사전 3] 귀금속은 원소기호로 구분합시다

※ 필자 주: 이공계 관련 사람들과 대화를 하다보면, 예상치 못한 비유와 개그가 튀어나오곤 합니다. 어떻게 보면 이공계 관련자들만이 공유하는 ‘언어’라고 할 수 있겠지요. 기자는 2014년 과학동아에서 연재했던 ‘김주황의 이공계 언어 사전’ 연재를 동아사이언스 온라인 홈페이지에서 다시 시작합니다. 연재에 앞서, 과학동아 2014년 7월부터 12월까지 과학동아에 실렸던 ‘김주황의 이공계 언어 사전’을 매주 선보입니다. 많은 사랑부탁드립니다.

 

여자의 귀에 반짝거리는 것이 달려있으면 아무것도 달려있지 않을 때 보다 1.5배 예뻐보인다는 속설이 있습니다. 진짜인지 확인해 본 적은 없습니다만(조만간 해볼지도 모릅니다) 경험상 왠지 사실인 것 같습니다. 인간으로 태어난 이상 자체적으로 반짝거리는 것은 어렵지만, 도구를 사용해 반짝거리도록 만들 수는 있지요. 바로 귀금속을 이용해서 말입니다.


귀금속의 대표주자는 ‘금’입니다. 자연에서 순수한 원소 상태로 채집이 가능한 금속으로, 고대부터 부의 상징으로 취급돼 왔습니다. 적은 힘으로도 두들겨서 얇고 넓게 펼 수 있고, 잡아늘여도 잘 끊어지지 않고 가늘게 뽑히는 성질 때문에 장신구 재료로 애용됐지요. 흔히 볼 수 있는 은백색 금속과 달리 노란 빛을 뿜는다는 것도 금을 귀하게 만드는 데 한 몫 했습니다.


금과 함께 귀금속으로 취급받는 금속은 백금입니다. 금처럼 귀하면서도 순결한 은백색을 원할 때 즐겨찾는 귀금속이기도 합니다. 그리고 이쯤에서, 언제나 사람을 혼란스럽게 만드는 용어가 등장합니다. 바로 ‘화이트골드’입니다. 귀금속 장신구 가게에 가면 노란 금으로 만든 반지와 똑같은 가격으로 색만 바뀐 채 전시돼 있습니다. 그렇다면 이 화이트골드가 바로 백금일까요?

 

pixabay 제공
pixabay 제공

얼마 전 딱 봐도 새 것으로 보이는 은색 반지를 낀 친구가 있었습니다. 새로 산 것이냐며 예쁘다고 폭풍 칭찬을 퍼부었습니다. 그리곤 물었습니다. “화이트골드야?” 친구의 답은 “아냐, 백금이야”였습니다. 사실 백금을 영어로 바꾸면 화이트골드가 될 것 같습니다. 많은 사람들이 그렇게 알고 있고요. 정확한 사실 전달을 전달하기 위해 친구는 다시 덧붙였습니다. “Au가 아닌 Pt야.” 순간 모두가 고개를 끄덕이며 납득했지요.


흔히 말하는 화이트골드는 사실은 금(Au, 원자번호 79번)입니다. 금의 원소기호는 라틴어에서 빛나는 새벽을 뜻하는 ‘aurum’에서 왔습니다. 노란 금에 니켈이나 팔라듐, 로듐을 0.75~1μm로 얇게 입힌 금입니다. 자주 사용하고, 오랜 시간이 지나면 벗겨져 본래 노란 금색으로 돌아옵니다. 반면 백금은 원자 번호 78번의 Pt입니다. 스페인어로 작은 은이란 뜻인 ‘platina’에서 왔습니다. 지각에 존재하는 양은 금의 25%, 은의 1%에 불과한 귀금속 중의 귀금속입니다. 장신구보다는 수소화, 탈수소화, 이성질체화 등 촉매로 중요하게 쓰이는 원소입니다.


앞으로 친구가 은백색 장신구를 끼고 온다면 슬쩍 물어봅시다. 백금인지, 화이트 골드인지 말입니다. 혼란스러워한다면 분명하게 다시 물어보세요. ‘Pt인가, 흰색을 입힌 Au인가’라고요. 물론 둘다 아니라며 당신의 예상을 벗어나 ‘은’이라고 대답할 수도 있습니다. 제가 너무 여러분을 과소평가하는 것일지도 모르겠습니다만, 은의 원소 기호는 Ag입니다. 라틴어로 은을 뜻하는 ‘argentum’에서 왔습니다.

 

☞ [김주황의 이공계 언어 사전 3] 귀금속은 원소기호로 구분합시다, Pt와 Au, 그리고 Ag

 

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