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“코로나19 바이러스 일부 변이 발견"… 과학자들 "변종 등장 아니지만 계속 감시해야”

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“코로나19 바이러스 일부 변이 발견"… 과학자들 "변종 등장 아니지만 계속 감시해야”

2020.05.12 17:03
코로나19 바이러스의 전자현미경 사진이다. NIAID 제공
코로나19 바이러스의 전자현미경 사진이다. NIAID 제공

신종 코로나바이러스감염증(COVID-19·코로나19) 바이러스가 인체에 침투하는 데 활용하는 돌기 모양의 ‘스파이크 단백질’에 일부 변이가 발견됐다는 연구 결과가 나왔다. 과학자들은 코로나19를 유발한 사스코로나바이러스-2가 인간의 대응에 적응해 더욱 더 위협적인 바이러스로 발전하는 게 아닌지 우려하고 있다. 

 

영국 가디언은 11일(현지시간) 영국 런던대 위생열대의학대학원 연구진이 코로나19 바이러스에서 두 개의 유전적 변이가 발생했고 그 결과 인체 침투에 관여하는 스파이크 단백질에 변화를 가져왔다는 연구결과를 공개했다고 전했다. 


이번 논문은  지난달 28일(현지시간) 논문 사전공개 사이트인 ‘바이오아카이브(BioRxiv)’에 공개되면서 과학자들의 동료 분석(피어 리뷰)을 거치지 않았다. 하지만 과학자들은 새 변이들이 미치는 영향에 대해 면밀한 모니터링이 필요한 시점이라고 지적하고 있다. 바이러스에 변이가 생기면 대응 전략을 세우거나 방역, 백신 개발에 어려움이 가중되기 때문이다. 

 

연구팀은 논문에서 전세계에서 5000건 이상의 코로나19 바이러스 유전체를 연구한 분석 결과 지금까지 스파이크 단백질에 2종의 변이가 발견됐다고 분석했다.  

 

마틴 히버드 런던대 교수는 “코로나19 바이러스가 인체에 침입하는 데 필요한 스파이크 단백질의 변이로 볼 수 있는 증거를 발견했다”며 “코로나19 팬데믹 대응을 위해 변이에 대한 긴급한 글로벌 감시가 필요하다”고 밝혔다. 연구진은 다만 변이에 대한 추가 분석이 필요하며 변이로 인해 코로나19 확산이 심화될지, 개발중인 백신을 새롭게 설계할 필요성이 있는지 검토가 필요하다고 밝혔다. 

 

영국 셰필드대와 미국 로스앨러모스국립연구소 연구진이 지난달 30일 ‘바이오아카이브(BioRxiv)’에 사전 공개한 또다른 연구에 따르면 스파이크 단백질에 돌연변이가 발견됐다. 연구진은 돌연변이로 인해 전세계 코로나19 확산이 가중될 가능성이 있는 것으로 봤다. 논문 내용대로라면 가능한 시나리오지만 과학자들은 돌연변이가 코로나19 확산을 가중시킬 것인지 확인하기엔 너무 이르다고 믿고 있다. 

 

영국 버밍엄대 닉 로먼 교수는 가디언과의 인터뷰에서 “모든 코로나바이러스는 매우 유사하며 특정 돌연변이를 보유한 바이러스는 다양한 이유로 서로 다른 영역에서 발생할 수 있다”고 주장했다. 코로나19 팬데믹에 대한 우려가 커지고 있는 상황에서 코로나19 바이러스 변이가 일어나도 크게 문제될 것은 없다는 주장이다. 

 

감염병 바이러스 게놈 데이터 공유 프로젝트인 ‘국제인플루엔자데이터공유이니셔티브(GISAID)’에 지난달 28일 오후까지 공유된 사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2) 게놈 해독 데이터 분석 결과 아직 변종 바이러스가 나왔다는 아직까지는 증거는 없다. 전문가들은 현재 확인된 코로나19 바이러스 계통은 약 10개의 군으로 분류되는데 이 계통군이 바이러스 변종을 나타내거나 곧 변종으로 발전할 가능성을 의미하는 것은 아니라고 지적하고 있다. 

 

하지만 로먼 교수는 “변이가 발생했을 때 바이러스의 행동에 어떤 변화가 있을지 지켜봐야 한다”며 “아직까지는 바이러스 확산과 관련해 어떤 변화가 생길지에 대한 명확한 증거가 없다는 것은 사실”이라고 밝혔다. 

 

바이러스 변이 추적은 지역사회 감염 중에서 개인 감염 특성을 파악하고 감염의 기원을 확인하는 데 도움을 준다. 새로운 형태의 감염을 발견하는 데 유용하다는 의미다. 로만 교수는 “특히 바이러스 변이에 대한 모니터링은 현재 개발중인 치료제와 백신에도 영향을 줄 수 있다”며 “만일에 변이가 발견되면 박테리아 항생제에 내성이 생기는 것처럼 개발중인 백신의 기능이 현저히 떨어질 수 있기 때문”이라고 말했다. 

 

 

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