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코로나19 사태는 끝 아닌 시작… 英 연구진 ‘패턴 예측 시스템’ 개발

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코로나19 사태는 끝 아닌 시작… 英 연구진 ‘패턴 예측 시스템’ 개발

2020.06.08 18:28
코로나19 환자 가득찬 브라질 병원 집중치료실. EPA=연합뉴스 제공
코로나19 환자 가득찬 브라질 병원 집중치료실. EPA=연합뉴스 제공

신종 코로나바이러스감염증(COVID-19·코로나19) 팬데믹은 야생동물에서 유래된 인간 감염병이 얼마나 두려운지를 실감케 하고 있다. 과학자들은 자연에 대한 인간의 침범으로 야생동물과 인간의 경계가 모호해지며 코로나19 바이러스와 같은 팬데믹 상황은 처음이 아니며 반복적으로 나타날 것으로 보고 있다. 

 

코로나19 치료제와 백신은 걷잡을 수 없이 전세계로 전파된 후 연구개발(R&D)이 이뤄지고 있다. ‘렘데시비르’와 같은 일부 기존 항바이러스 치료제가 대안으로 거론되고 있지만 코로나19 치료제는 사실상 없다. 전세계에서 백신 개발을 위한 임상도 진행되고 있지만 백신 상용화까지는 시간이 걸린다. 

 

과학자들은 이같은 상황에서 코로나19 이후 출현할 수 있는 감염병을 예측하고 미리 준비하는 연구가 필요하다고 보고 있다. 7일(현지시간) 영국 일간지 BBC에 따르면 매튜 베일리스 영국 리버풀대 교수 연구팀은 최근 어떤 야생동물의 병원체가 인간에게 가장 큰 위험을 초래할 수 있는지 예측할 수 있는 ‘패턴 인식 시스템’을 개발해 대응에 나서고 있다. 

 

매튜 베일리스 리버풀대 교수는 BBC와의 인터뷰에서 “지난 20여년 동안 인류는 급성중증호흡기증후군(사스·SARS)과 중동호흡기증후군(메르스·MERS), 에볼라 바이러스, 조류인플루엔자(AI), 돼지독감 등을 겪었다”며 “5건의 굵직한 감염병 사태를 겪었음에도 불구하고 여섯 번째로 찾아온 코로나19 팬데믹 위기에 처했으며 코로나19는 인류가 겪는 마지막 ‘팬데믹’이 아니라는 점에서 야생동물 유래 질병을 더욱 철저히 조사해야 할 필요가 있다”고 패턴 분석 시스템 개발 배경을 설명했다.  

 

베일리스 교수 연구팀이 개발한 시스템은 지금까지 알려진 모든 야생동물 관련 질환에 대한 방대한 데이터베이스를 조사할 수 있도록 고안됐다. 기존에 알려진 수천종의 박테리아와 기생충, 바이러스가 감염시키는 생물종의 수와 유형, 감염의 흔적 등을 식별한다. 이를 통해 어떤 바이러스나 미생물이 가까운 미래에 인간에게 가장 위협이 될지를 특정할 수 있다. 

 

인간에 위협이 될 수 있는 병원체가 우선순위로 표시되면 과학자들은 질병이 퍼지기 전에 예방할 수 있는 방법이나 치료법을 찾기 위한 연구를 미리 할 수 있다. 베일리스 교수는 “예측 패턴 인식 시스템을 만든 것만으로도 큰 진전이라고 볼 수 있다”고 말했다. 

 

대다수 과학자들은 인간의 삼림 벌채와 다양한 야생동물 서식지에 대한 침범으로 야생동물에게서 인간으로 질병이 전파된다는 데 동의한다. 모든 질병에 해당되는 것은 아니지만 적어도 생물 다양성이 부족해지면 야생동물과의 접촉 사례가 증가하고 박테리아 및 기생충이 인간에 위협이 될 환경이 만들어질 가능성이 높다. 

 

1999년 말레이시아에서 발병한 ‘니파바이러스’가 대표적인 사례다. 야생 과일 박쥐와 돼지를 통해 인간에게 전파된 니파바이러스는 인근 주민 250명 이상을 감염시켰고 이 중 100명 이상이 사망했다. 

 

베일리스 교수와 함께 패턴 인식 시스템을 개발한 에릭 페브르 교수는 인간과 야생동물의 경계가 명확하지 않은 곳에서 질병이 발병할 가능성이 높은 것으로 보고 있다. 코로나19처럼 수산물 시장이나 산림 가장자리에 있는 농장 등이 잠재적인 장소다. 

 

페브르 교수는 “매년 3~4건의 새로운 질병이 발생하고 있다”며 “인간과 야생동물의 경계가 흐려지는 곳에서 발생할 수 있는 비정상적인 상황을 지속적으로 주시하고 대응할 수 있는 시스템을 갖춰야 한다”고 말했다. 베일리스 교수도 “자연과의 상호작용을 통해 반복적으로 질병이 발생할 것”이라며 “이를 이해하고 대응하는 방법을 빠르게 찾는 게 중요하다”고 말했다. 

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