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英 "코로나19 바이러스 변이 발견" WHO 보고…전문가들 "변종 여부 아직 몰라"

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英 "코로나19 바이러스 변이 발견" WHO 보고…전문가들 "변종 여부 아직 몰라"

2020.12.15 16:55
백신 효과에는 영향 없을 듯
가디언 동영상 캡처
맷 행콕 영국 보건장관이 14일(현지시간) 하원에 사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)에서 변이가 확인됐다고 보고했다. 가디언 동영상 캡처

영국에서 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19)을 일으키는 사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)에서 변이가 확인됐다고 BBC, 가디언 등이 14일(현지시간) 일제히 보도했다. 

 

보도에 따르면 맷 행콕 보건장관은 이날 하원에서 이 바이러스를 ‘변종(variant)’이라고 표현하며 “영국 남부 60여 개 지역에서 변종 코로나바이러스에 감염된 사례가 100건 이상 확인됐다”며 “세계보건기구(WHO)에 이 같은 바이러스의 출현을 보고했다”고 밝혔다. 지난주 런던, 켄트, 에섹스, 하트퍼드셔 등에서 코로나19 확진자가 급증하자 영국 정부는 수도인 런던의 대응 조치를 기존 2단계로 3단계로 상향 조정했다. 

 

다만 최근 이들 지역에서 코로나19 감염자가 늘어난 것이 바이러스 변이 때문인지는 아직 확실하지 않다. 감염병 전문가로 잉글랜드 최고의료책임자이자 영국 정부 의료자문위원장인 크리스 휘티 교수는 “새로운 바이러스가 확진자 증가에 영향을 미쳤는지는 불분명하다”고 밝혔다. 행콕 보건장관도 “이 바이러스가 심각한 질병을 유발하거나 현재 개발 중인 코로나19 백신을 무력화시킨다는 근거는 전혀 없다”고 말했다. 


이 바이러스는 코로나바이러스의 스파이크 단백질에서 아미노산 2개에 결손이 일어난 것으로 확인됐다. 전문가들은 바이러스는 항상 돌연변이를 일으킨다며 이번에 발견된 새로운 바이러스가 새로운 종이라는 뜻은 아니라고 지적했다.  조나단 볼 노팅엄대 분자바이러스학 교수는 BBC에 “유전자에 변이가 생긴 새로운 바이러스가 퍼지는 것은 언제든 나타날 수 있는 현상”이라며 “중요한 점은 이런 변이가 바이러스의 행동 양상을 바꿨는지 확인하는 것”이라고 말했다. 

 

제임스 체셔 유니버시티칼리지런던 지리정보학 교수는 가디언에 “런던은 12월 2단계 방역 조치로 완화하면서 학교와 상점이 계속 문을 열었다”며 “(바이러스 때문이 아니라) 인구 밀집도가 높아서 바이러스가 급증했을 가능성도 있다”고 지적했다. 

 

국제학술지 ‘네이처’ 9월 8일자에 따르면 사스코로나바이러스-2 게놈이 해독된 뒤 1만2000개 이상의 유전자 변이가 확인됐다. 이들 변이는 주로 바이러스의 스파이크 단백질에서 일어나며 아미노산이 다른 단백질로 대체되는 식으로 완전히 다른 종의 출현으로는 이어지지 못했다. 가령 사스코로나바이러스-2에서 ‘D614G 돌연변이’는 스파이크 단백질의 614번째 아미노산 자리에 있는 아스파르트산염(D)이 글리신(G)으로 바뀐 경우다. 


사스코로나바이러스-2는 대부분의 다른 RNA 바이러스보다 변이 속도도 느리다. 인플루엔자보다는 2배가량 느리고, 에이즈(AIDS·후천성면역결핍증)를 일으키는 인간면역결핍바이러스(HIV)에 비해서는 4배 느리다. 올해 학계에 보고된 바로는 사스코로나바이러스-2의 경우 한 달에 한 번꼴로 돌연변이가 나타났다. 


자니아 스타마타키 버밍엄대 바이러스면역학 교수는 가디언에 기고한 글에서 “사스코로나바이러스-2의 돌연변이 출현은 과학자들에게 전혀 놀라운 일이 아니다”라며 “대신 바이러스 출현 이후 1년 가까이 지난 만큼 돌연변이가 축적돼 원래 감염과는 다른 특성을 가진 변종이 나타날 가능성에 대비해야 한다"고 밝혔다. 

 

코로나19 백신 개발에 참여하는 송대섭 고려대 약대 교수는 “스파이크 단백질에서 아미노산에 결손이 일어나거나 추가되는 형태의 변이는 바이러스에서 흔히 발생하는 일”이라며 “지금까지 나온 정보 만으로는 이번에 확인된 바이러스가 새로운 변종이라고 하기는 어렵다”고 말했다. 
 

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